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Ecología Trófica y Comportamiento de Ballenas Azules

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Proyecto de Fundación MERI en colaboración con WHOI, Smithsonian Institution y las universidades de Stanford, St. Andrews, University of Massachusetts, Boston y Stony Brook de Nueva York.

Entre el 14 de febrero al 7 de marzo de 2017, nos embarcamos en la cuarta expedición del proyecto científico “Ecología trófica y comportamiento de ballenas azules (Balaenoptera musculus) y otros cetáceos en el Golfo Corcovado, Chile”, en las aguas del Golfo Corcovado, ubicado en el límite de la región de Los Lagos y la Región de Aysén, en el sur de Chile.

El equipo Fundación MERI compuesto por Dr. Paulina Bahamonde, Gloria Howes, y Dr. Gustavo Chiang llevaron a cabo experimentos en colaboración con nuestros colegas de WHOI, Alessandro Bocconcelli, Amy Apprill, Dan Zitterbart y Carolyn Miller; de University of St. Andrews/Open Ocean Consulting, Leigh Hickmott; de Stony Brook University, Dr. Joe Warren; de Hopkins Marine Station-Stanford University, Dr. Paolo Segre; de Smithsonian Institution, Matthew Leslie; de University of Massachusetts, Boston, Nadine Lysiak; y el documentalista Daniel Casado (DCPhoto).

Durante esta expedición nuestros objetivos fueron evaluar el estado de salud, determinar áreas de alimentación y evaluar el comportamiento de las ballenas azules en el Golfo Corcovado, lo cual se realizó mediante grabaciones acústicas y registros de movimiento captados con el dispositivo DTAG/CatTAGs, biopsias, foto-identificación, y preymapping.

Alcances de la Investigación
La investigación que MERI y sus aliados llevan a cabo en Corcovado y Chiloé está permitiendo recabar valiosa información del comportamiento general de las ballenas azules en el Golfo Corcovado. El uso de nuevas tecnologías como los CatTAGs ha permitido analizar la biomecánica de las ballenas azules en Chile y compararlas con otras ballenas durante eventos de alimentación, donde claramente tienen escasa maniobrabilidad y el riesgo de colisión aumenta (D. Cade, A. Friedlaender, J. Calambokidis, J. Goldbogen. Kinematic Diversity in Rorqual Whale Feeding Mechanisms. 2016. Current Biology, Volume 26:1-8). De igual forma estamos determinando las vocalizaciones individuales de estas ballenas mediante los DTAGs y de esta manera poder extrapolarla y estimar la abundancia de estos cetáceos mediante instrumentos pasivos de monitoreo acústico como las MARU que desplegamos en 2012.

La combinación de estos datos y el preymapping, más datos oceanográficos nos van a permitir evaluar y determinar los sitios de alimentación de las ballenas, así como el comportamiento de buceo durante estos eventos. Datos de salud, contaminantes y alcance de influencia de agua dulce en estos ambientes, están siendo analizados mediante técnicas analíticas moleculares y químicas.

Es de nuestro interés que todo el conocimiento científico que el trabajo colaborativo genera durante la expedición y análisis de datos apoye las políticas de conservación en la zona, no solo para las ballenas azules, sino que a todo el ecosistema de fiordos en Patagonia.