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Proyecto Pequeños Cetáceos de Chiloé y sus alrededores

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El proyecto “Pequeños cetáceos de Chiloé y sus alrededores” se lleva a cabo en el Seno Melimoyu y sus alrededores. La investigación es liderada por Cayetano Espinoza, estudiante del Programa de Doctorado en Medicina de la Conservación de UNAB, en estrecha colaboración con la ONG Yaqu Pacha,

Así como la población humana aumenta en las zonas costeras del sur de Chile, también lo hace la presión sobre los ecosistemas costeros a través de la modificación y destrucción del hábitat, la explotación insostenible de los recursos y la contaminación marina. Actualmente, una de las principales preocupaciones para la conservación de pequeños cetáceos costeros del sur de Chile es el desarrollo humano y la acuicultura intensiva.

El área de Melimoyu y sus alrededores sostiene poblaciones residentes de pequeños cetáceos, entre ellos el único delfín endémico de Chile, el delfín chileno (Cephalorhynchus eutropia), y el más abundante cetáceo de los canales y fiordos del sur de Chile, el delfín austral (Lagenorhynchus australis). Varias actividades humanas se superponen con áreas biológicamente importantes utilizadas por los pequeños cetáceos. En este estudio Fundación MERI busca pesquisar información respecto a los efectos de las actividades humanas sobre los cetáceos, en particular en las poblaciones de especies que utilizan hábitats costeros altamente degradados, desde una perspectiva eco-inmunológica.

Las poblaciones de pequeños cetáceos presentes en el Seno Melimoyu y Canal Refugio aún necesitan ser estudiadas para determinar su grado de fidelidad de sitio y filopatría. Sin embargo, el delfín chileno (Cephalorhynchus eutropia), es conocido por su alta filopatría y limitado rango de hogar, donde usa de pequeños parches más frecuentemente que otros, los que presentan importantes recursos donde ellos realizan actividades importantes como el forrajeo, la reproducción y el descanso.

El delfín austral ha sido identificado como el cetáceo más común de los canales australes y es la especie más costera del género Lagenorhynchus, convirtiéndolo en una especie icónica y un excelente modelo de estudio.

Algunos resultados de la expedición

Durante el trabajo de campo efectivo (entre el 01-06 abril de 2015) se pudieron observar y registrar 2 grupos de delfín chileno, 9 grupos de delfín austral, y 3 grupos mixtos (ambas especies juntas, a menos de 10 cuerpos de distancia). Además, se registraron otros mamíferos acuáticos como el lobo marino Sudamericano (Otaria byronia), marsopa espinosa (Phocoena spinipinnis) y huillín (Lontra provocax).

Además, se logró obtener numerosas capturas fotográficas para foto-identificación y muestras de variables ambientales para análisis de uso de hábitat. 4 biopsias de piel de delfín chileno y 10 de delfín austral. 14 muestras de agua.

Las biopsias de piel de los delfines serán analizadas en el campo de la transcriptómica (análisis de la expresión de genes), a través de PCR tiempo real, de modo de estudiar genes relacionados con la respuesta inmune de la epidermis (capa externa de la piel), como método de evaluación inmunitaria subrogante a los convencionales. De esta forma se estudiará el estado de salud de las poblaciones que cohabitan en la bahía, de manera mínimamente invasiva. Por ahora los resultados están en proceso.

Implicancias de la investigación

La comprensión de cómo las poblaciones naturales se ven afectadas por sus interacciones con microorganismos y la heterogeneidad ambiental es crucial para entender cómo la variación en los genes y el medio ambiente afectan a los procesos clave que mantienen la salud. En este contribuye a la evaluación eco-inmunológica de las poblaciones de pequeños cetáceos para estimar su estado de salud y recopilar datos adicionales para relacionar cambios en su salubridad con la presencia de actividades antropogénicas, siguiendo las recomendaciones y temas prioritarios sobre los pequeños cetáceos declaradas por la Comisión Ballenera Internacional.

Durante esta investigación se levantará nueva información respecto al impacto de las actividades humanas sobre los pequeños cetáceos, se obtendrá una evaluación de referencia para el estudio microbiológico y expresión inmunológica en mamíferos acuáticos de América del sur, y avanzará hacia la identificación de las amenazas para la conservación de las especies menos conocidas de delfines en el mundo, incluyendo el único cetáceo endémico de Chile.