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Ecología Trófica y Comportamiento de Ballenas Azules

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La ballena azul (Balaenoptera musculus) es el animal más grande que haya vivido en la tierra. Ambos sexos alcanzan la madurez sexual entre los 5 y 10 años de vida. El período de gestación dura entre 10 y 12 meses (alternando cada dos o tres años), siendo las crías destetadas después de 6 -7 meses de lactancia, cuando esta alcanza los 16 m de largo aproximadamente.

Las ballenas azules usualmente pueden ser encontradas de manera solitaria o en grupos de dos o tres animales. Emiten poderosas vocalizaciones de baja frecuencia que pueden viajar miles de kilómetros bajo el agua.  Estos cetáceos tienden a bucear a menos de 100 m de profundidad (pero hay registros hasta los 200m), los cuales pueden durar entre 5 y 20 minutos.

Estos enormes mamíferos tienden a migrar estacionalmente desde la Antártica durante el verano (donde permanecen alimentándose) hacia aguas tropicales en invierno (donde se reproducen). Sin embargo, investigaciones recientes realizadas en Chile, en las regiones de Los Lagos y Aysén, indican que estas aguas son utilizadas como área de alimentación y cuidado parental durante el verano y otoño y aquí se han observado las mayores densidades en todo el Hemisferio Sur.

La ballena azul, como muchas especies emblemáticas, se encuentra en peligro de extinción, debido a la caza indiscriminada a la que se expuso durante décadas. No obstante, cada año, las costas chilenas y, particularmente el Golfo Corcovado, reciben la visita de numerosas ballenas de distintas especies que llegan al lugar en búsqueda de alimento, convirtiendo al sector en un territorio que presenta condiciones únicas para el estudio de los cetáceos.

Desde el año 2001, la Universidad Austral de Chile y el Centro Ballena Azul, están investigando el área de alimentación de las ballenas azules del Golfo Corcovado, al sur de Chiloé. A fines de 2011 y tras su creación, Fundación MERI decidió sumarse a este proyecto a través de la línea de investigación acústica con el Proyecto Monitoreo Acústico de Ballenas Azules en el Golfo Corcovado. De esta forma, se configura un proyecto que cuenta con el respaldo de organizaciones chilenas y extranjeras.

Del conocimiento grupal a la individualización de las vocalizaciones de estos cetáceos.

Durante la temporada de verano 2014, y continuando con la línea de investigación anterior, Fundación MERI junto al Woods Hole Oceanographic Institution (WHOI) realizó la campaña de instalación del dispositivo DTAG en 5 ballenas azules del Golfo Corcovado. Esta expedición fue liderada por Alessandro Bocconcelli, ingeniero oceanográfico y especialista en marcado de cetáceos.

La finalidad del proyecto fue etiquetar ballenas azules en el Golfo Corcovado, utilizando el dispositivo DTAG que registra vocalizaciones individuales y todos los registros acústicos emitidos por el animal marcado, los perfiles de buceo y la temperatura del agua.

El DTAG 2 y DTAG 3 es un dispositivo que se adhiere a la piel de la ballena sin causar daño alguno al cetáceo y se desprende automáticamente luego de su programación. Su instalación, es por medio de un bastón de fibra de carbono de 6 metros de largo que sirve para acercarse a la ballena y de ese modo instalar las ventosas que corresponden al instrumento de registro de información

El marcado fue acompañado de 12 horas diarias de seguimiento visual, llamadas “horas de esfuerzo”; combinado con el monitoreo y seguimiento radial de la ballena marcada.

El proyecto Ecología trófica y comportamiento de ballenas azules (Balaenoptera musculus) y otros cetáceos en el Golfo Corcovado, Chile, permitirá a Fundación MERI iniciar el catálogo de “foto-identificación” y realizar análisis que brindarán  interesante información de estos animales como sus hábitos alimenticios, rutas migratorias, y el comportamiento de estos cetáceos en el Golfo Corcovado.

Instituciones Participantes

Equipo Fundación MERI

Rafaela Landea – Coordinadora General y responsable de la Expedición ante las autoridades nacionales.

Gloria Howes – Asistente técnico, encargada de monitoreo radial.

Tessa Roorda –  Asistente técnico, monitoreo visual y registro de datos

Thomas Montt – Encargado Logística

Daniel Casado – Fotógrafo

Equipo WHOI (Woods Hole Oceanographic Institute)

Alessandro Bocconcelli – Coordinador  Técnico y General; Capitán del zodiac

Leigh Hickmott – Ingeniero y responsable de instalar el DTAG